Photography Workshop: A Report

(this and the following photos are by Maria Aimé Villano)

In the last week of January, we spent two days exploring the different aspects of digital photography and its role during the epigraphic research. The role of photography will be crucial for the Graph-East project, because we will not be accompanied by a professional photographer during our personal missions, and also because our field is located rather far from France, so we will not be able to return there often. Thus, we will need to make proper photos in order to analyze them later.

This brief course was conceptualized and organized by Clément Dussart, our fellow team member, and divided in two parts. On the first day we dedicated ourselves to photography, and on the next day we were dealing with more intricate subjects, such as photogrammetry and ultraviolet/infrared photography. Each day was also split in two parts, we began it with theory and finished with practice. As it was an open event, there were not only Graph-East team members in the audience, but also our colleagues from the CESCM, the University of Poitiers, and other universities. Among them were participants of another ERC project, HornEast, based in Aix-Marseille University. The number of attendees varied during the day, however, the peak number was fifteen, although including the lecturers.

We began with basics. As everything on the first day, they were taught to us by Lisa-Oriane Crosland and Eva Avril. During the first half of the first day, we were told about the camera construction, its working principle, learned about exposure, aperture and ISO – the three pillars of photography, and also about focal length, different types of objectives, white balance and different camera modes.

Then, it was time to test all the newly acquired – or refreshed, as all of us had different backgrounds and experience – knowledge on practice. Some of us brought their own cameras and tripods, some were provided with them by the lecturers, and some, including the humble author of these lines, had a possibility to test a new camera, purchased specially for the Graph-East needs. The practice was twofold: we started in the classroom with some separate stones, inscriptions, and seals, and then, after lunch, under the shy winter sun we moved to the Baptistery of St. John. There, inside the walls adorned by inscribed frescoes and among the carved sarcophagi, we were placed in field conditions. Despite the chilling cold, whose hand became even more firm as the evening descended, we managed rather well, even those who took cameras for the first time. At the end of the day, Estelle Ingrand-Varenne, our most beloved leader, took our guests from other cities to an excursion to the Church of St. Radegund, of which excursion, unfortunately, I cannot tell anything.

Next day, straight after having learned the most simple basics, we delved into depths of much more complicated methods. Divided in two groups, we learned first about photogrammetry (thanks to Daniel Morleghem, an independent archaeologist from Poitiers), and then (with help of Jean-Baptiste Javel, PhD student in Bordeaux) about some additional ways to take photos, such as macro- and microphotography, as well as ultraviolet and infrared photography, and new research possibilities opened by them. Or vice versa. Given our diverse backgrounds, those subjects were not something very new for some of us, however, those were not necessarily the same people who had not learned anything new on the previous day. To those, who, as myself, has not heard about the aforementioned methods (except maybe for macro) before, let it be known that photogrammetry consists of making a 3D image of an object, which was previously photographed from all possible angles, with help of a special software. In terms of epigraphy, it makes inscriptions more readable. However, there is also a disadvantage: the 3D models occupy quite a lot of space on the disk. As for the IR/UV photography, it requires a special filter, or a partly disassembled camera (infrared blocker removed), and literally allows to see the invisible, when it comes to the painted inscriptions or some very slight incisions. The latter can also be discovered and depicted using macro- and microphotography. So it is.

As on the previous day, we went on to practice after lunch in the same baptistery. As there was only one IR-conditioned camera, we were mostly occupied with photogrammetry, taking photos of different sarcophagi for a model, which then would be made according to them. However, those interested had the possibility to lend Jean-Baptiste’s camera for a few moments.

In general, it was an interesting experience, which also offered a rare possibility to gather all the team together. It was not definitely the last workshop organized by Graph-East team, as some other ideas were voiced during the group discussion in the evening of the last day, such as the initiation into Adobe Photoshop or InDesign, or a workshop on edition of the inscriptions, or even a workshop on heraldry, as many slabs do have different coats of arms on them. So, please stay tuned for further announcements and such reports.

Du support à la lettre

Telle une scène de crime, c’est ainsi que Thierry Grégor (Université de Poitiers) a proposé d’observer la pierre gravée lors de l’atelier de réflexion du 19 mai 2021, pour mieux aiguiser notre regard. De fait, tout lapicide ou tailleur de pierre laisse des traces sur la matière qu’il travaille. Infimes ou grossières, elles permettent de retrouver les trois éléments clés de son action : l’outil, le geste et la technique, une trilogie qui n’est pas sans rappeler le titre d’un colloque consacré à l’écriture en 1988 : Le cerveau, l’œil et la main, dirigé par C. SiratJ. IrigoinÉ. Poulle.

Retrouver la captation vidéo en ligne sur la chaîne YouTube du projet

Le processus de transformation de la pierre

Si l’épigraphiste se concentre d’habitude sur l’inscription même, son contenu, son contexte, son environnement, Thierry Grégor propose de remonter le temps et de saisir les étapes techniques et les modes opératoires pour qu’un support lapidaire (calcaire, marbre, granit, grès), extrait de la carrière, devienne une inscription. Les quatre opérations majeures sont 1) la préparation de la pierre, 2) la préparation du champ épigraphique, qui va recevoir l’écriture, 3) la gravure de l’inscription, 4) l’effacement des traces de préparation.

A chaque étape, des outils différents, et par chaque outil, des gestes et postures adaptées : 

  • Les outils à percussion lancée : le pic ou smille, le têtu, le taillant, la polka, la bretture, la boucharde et la patente.
  • Les outils à percussion posée avec percuteur : le ciseau, la gradine, le ciseau grain d’orge, le ciseau bout-rond, le ciseau langue de serpent,  la chasse, la broche, la gouge, le ciseau boucharde et les percuteurs : le maillet et la massette.
  • Les outils à percussion posée sans percuteur : la scie, la sciotte, le racloir, la ripe, la râpe, l’abrasif, le foret.

Chaque outil est unique : d’une part, parce qu’il n’y a pas de fabrication en série au Moyen Âge, mais aussi parce qu’il s’use différemment. Il peut ainsi imprimer ses propres marques d’usure sur la pierre, qui deviennent sa signature.

Les types de gravure sont également variés, suivant le matériau (notamment sa dureté), la mode, les compétences du lapicide ou d’autres facteurs externes. Chacune a des intérêts précis et va entraîner des jeux d’ombre et de lumière différents. On peut en relever au moins 4 :

  • la gravure en creux carrée, par exemple avec un foret, comme sur les voussures de l’église d’Argenton-Château (CIFM I-3, p. 125-126);
  • la gravure en creux et en V : réalisée par une incision profonde ou par percussion latérale, dite “stabbing” ;
  • la gravure en creux par points : ils peuvent reliés entre eux, comme on peut l’observer sur les inscriptions obituaires de l’église de Plaimpied-Givaudins (CIFM 26, n°164: inscription pour Arnoul ci-contre); mais les points peuvent aussi être faits avec un outil pointu percuté.
  • la gravure en relief, comme dans les inscriptions du XVe siècle, dans la crypte de l’église Saint-Eutrope à Saintes.

Références bibliographiques : 

  • R. Grasby, Letter cutting in stone (Oswerty, 1989) ;
  • T. Perkins, The art of letter carving in stone (Ramsbury, 2007) ;
  • A.J. Hibberd, Letter carving, techniques and projects to hone your skills (East Sussex, 2015) ;
  • P. Shaw, The eternal letter: two millennia of the classical roman capital (Cambridge, 2015).
    • Pour l’étude des techniques de taille de pierre : 
  • É. Cunrath, Pierre de taille (Tours, 2007) ;
  • Taille de la pierre. Guide pratique (Paris, 1999) ; Taille de pierre, savoir-faire et techniques (ouvrage collectif des Compagnons du devoir du tour de France) (Paris, 2005) ;
  • V. Aladenise, Technologie de la pierre de taille (Paris, 1991) ;
  • P. Noel, Technologie de la pierre de taille (Paris, 1994) ;
  • Encyclopédie des métiers : la maçonnerie et la taille de pierre (Compagnons du devoir du tour de France) (Paris, 2012), 8 vol.
    • Pour tout ce qui concerne l’outillage de taille de pierre :
  • J.-C. Bessac, L’outillage traditionnel du tailleur de pierre (Paris, 1987).

Vidéo: Thierry Grégor, “Les techniques de sculpture dans l’Antiquité tardive et le haut Moyen Âge”, extrait du colloque “Classique et Barabe”. La sculpture de l’Antiquité tardive et du haut Moyen Âge (IVe-Xe siècles). Du corpus aux humanités numériques

Quelques pistes de travail pour l’ERC: 

Certes, la grande majorité des inscriptions sont en pierre; cependant, un tel travail serait à mener pour chacun des matériaux épigraphiques : la sculpture sur bois, sur os, la peinture murale (pour laquelle en général l’inscription est mise sur la dernière couche), la mosaïque, l’orfèvrerie, l’émaillerie, le vitrail, la broderie/tapisserie etc. La connaissance des procédés/processus techniques de production d’une inscription éclairerait de beaucoup le travail des épigraphistes ; et des rencontres – voire des études en commun – avec les professionnels et les restaurateurs de ces différents secteurs sont à souhaiter.    

Webinaire 19/05 : Lire une inscription: du support à la lettre

L’ERC GRAPH-EAST met en place un atelier de réflexion régulier sur les éléments fondamentaux de l’inscription. Le but général des premières séances est de réfléchir aux méthodes de travail de l’épigraphiste et d’établir un vocabulaire commun, compréhensible et utilisé par tous, en premier lieu au sein de l’équipe. Comment décrire une inscription, lire une pierre, préparer une mission, telles sont les questions qui seront abordées.

Après une première séance en petit comité, ce deuxième atelier est ouvert à tous, sous forme de webinaire d’une heure. Thierry Grégor nous expliquera comment observer les pierres (du calcaire au marbre en passant par le granit), exercer son œil pour reconnaître les traces laissées par les différents outils des lapicides, tant pour préparer le support que pour graver la lettre :

Rendez-vous mercredi 19 mai, de 13h30 à 14h30.

Lien Zoom pour se connecter :

ID de réunion : 816 2266 3553
Code secret : 416642

Notez déjà la troisième séance qui aura lieu en ligne mercredi 23 juin (13h30-16h30) et proposera une table ronde sur la mission de terrain : la préparation (acteurs de la mission, matériel nécessaire, fiche de terrain, autorisation nécessaire etc.) et la post-mission (comment ne pas perdre d’informations).

A l’issue des ces séances, qui se prolongeront en 2021-2022 (notamment pour l’établissement d’un glossaire bilingue français-anglais sur le vocabulaire de l’épigraphie médiévale), les documents produits seront mis en ligne sur le carnet. 

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